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中小企業無痛升級 機器人租賃模式減輕負擔

租賃方式可降低引進機器人的技術與成本障礙,並協助製造廠真正發揮效益。Formic Technologies

大型企業為降低人力成本紛紛採購機器人,但自動化工具與機器人工程人才成本可觀,小型企業很少有能力應付。因此矽谷端出機器人租賃(rent-a-robot)方案,來誘發小型企業進行自動化轉型。

根據路透(Reuters)報導,製造技術協會(Association for Manufacturing Technology)數年前於舊金山設立辦公室,為機器人科技業者與製造商牽線,而創投業者也開始支持機器人租賃模式。由租賃商提供機器人安裝與維護服務,再依小時或月為單位收取租金,可降低製造商的初期投資成本與採用風險。

過往不乏製造商買了機器人卻棄之不用的案例,Rapid Robotics執行長Jordan Kretchmer指出,以租賃的方式小規模試水溫,可降低引進機器人的技術與成本障礙,且在有經驗廠商的引導與協助下能真正發揮效益。支持機器人新創的工業團體Silicon Valley Robotics指出目前已有創投大咖嗅到商機注資機器人租賃業者。

租賃模式是由機器人業者負擔大部分的財務壓力,但製造商可能因合約流失或產品變更而中斷租賃或更改機型,這對新創業者是很大的風險。此外,小型企業的生產模式通常是少量多樣或客制化產品,採用機器人可能划不來。所幸有創投的支持,2021年支持科技新創手筆最大的Tiger Global,在7個月間就已投資3家提供訂閱制租賃服務的機器人公司。

Initialized Capital發現機器人電腦視覺與人工智慧(AI)技術日益精進且成本降低,以及中美供應鏈衝突與競爭加劇,都促成製造商對機器人訂閱制的興趣激增,機器人租賃已成為目前驅動社會的三個巨大趨勢之一,因此Initialized Capital與Lux Capital都投資機器人租賃業者Formic Technologies。

雖然目前機器人主要執行重複性與簡單的作業,還無法完全取代人類,但機器人不會要求加薪、租賃費率也未調漲。

位於芝加哥、有105年歷史的金屬沖壓工廠Polar Hardware Manufacturing目前的工人平均時薪為20美元,但向Formic Technologies租借一個機器人每小時僅需10美元,如果機器人在生產線的表現符合預期,Polar Hardware Manufacturing將擴大應用規模、租借更多機器人,反之如果機器人的幫助不大則其損失也極小。

位於加州Livermore的塑膠射出工廠Westec Plastics Corp在2020年1月首度引進機器人,迄今已向Rapid Robotics租借3個機器人應用於生產線,第一年的租金每個月為3,750美元、第二年開始則僅需2,100美元。總裁Tammy Barras指出機器人能取代3個作業員24小時3班不中斷作業,每個機器人每年可讓公司節省6萬美元的人力成本。

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