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20211029_Research產業趨勢論壇

機器人幫太空人 自動化事業航向太空

日本追隨美國推動太空事業民營化,2021年8月30日可視為新的里程碑,當日夜間日本太空新創Gitai Japan的宇宙用單臂機器人,由美國商業太空火箭企業Space X的CRS-23火箭運抵ISS國際太空站,開始進行安裝與測試,預定10月由美國航空太空總署NASA操作,正式進行作業。

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機器人是無人工廠中最常見的自動化設備。法新社

當下Gitai的機器人要進行AI自動控制測試,行程由NASA主導,若一切順利,10月起就會在NASA從地球的遠距控管下,從事太陽能電池組裝等簡單的機械化工作,讓太空人能撥更多時間從事其他複雜工作或科學實驗。

由於這次機器人測試成功與否,將影響各國對還在地面測試的Gitai無人登月車評價,若失敗的話,Gitai的機器人與登月車大概都別想拿到後續訂單,還會影響他國對日本太空事業的評價,不管對Gitai這間公司,還是對日本的商業太空事業,都很重要。

單臂機器人是無人工廠中最常見的自動化設備,能大幅減少工人勞務,適用於人事成本高漲的產業,因此每小時人事成本達500萬日圓(約4.6萬美元),且每人最多只能待2年的太空作業環境中,其實很需要機器人分擔勞務。

雖然機器人不像人類要呼吸,對極高溫與極低溫的忍耐能力也比較強,但現在地球上的機器人設計沒考慮到零重力、以及超過攝氏1,000度高溫與接近絕對零度低溫環境運作,不管軟體硬體都不能直接轉用;同樣的,現有汽車也不能直接用在月球或火星表面,必須另行設計。

現在依然是工業機器人與汽車大國的日本,已經注意到南韓台灣與中國等新興國家興起,從成本與技術雙方面威脅日本機器人與汽車產業,因此想利用還有技術優勢時,站穩最高階的太空市場,進一步尋求建立太空製造業的契機。

現在投資太空市場的日本企業,除老牌的三菱電機(Mitsubishi Electric)、及若干新創企業外,主要是佳能(Canon)或軟銀(SoftBank)等廠涉足火箭與衛星,豐田(Toyota)與日立製作所(Hitachi)等研發登月車或相關零件。

日本太空作業機器人送上太空,開創太空無人化事業。這是Gitai無人登月車地球測試影片,登月車前的單臂機器人就是送上ISS的機器人。Gitai Japan

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