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無人車運送到月球 日本新創2022開始營業

日本新創的無人車月球探險,2022年正式展開。圖為Dymon的0.5公斤探月車Yaoki。Dymon

由政府主導太空計畫的時代,在2020年代將劃下句點。美國SpaceX及Blue Origin展開運輸量超過500公斤的太空物資運輸事業;日本也想加入太空市場,但選擇方向不同,根據日本經濟新聞(Nikkei)報導,日本太空新創iSpace與Dymon將在2022年內開始30公斤以下物資的太空運輸事業。

選擇不同方向的原因,是尋求同業合作而非競爭,尤其iSpace與Dymon同樣源自於參與Google月球X大獎(Google Lunar X PRIZE;GLXP)的White Label Space Japan,後來因非太空領域事業而拆夥,但雙方太空事業方向仍保持協調。

iSpace在2022年底以前送往月球表面的無人運輸車Hakuto,物資運輸能力為12公斤,預計2025年提高到120公斤,2020年代結束前增到340公斤;但Dymon的月球探險車Yaoki長度僅15公分、重量僅0.5公斤,月球表面行動時間僅6小時,只能執行以攝影為主的偵察任務。

像Yaoki這樣輕小的產品,優點就是便宜輕小,考慮登月平均每公斤物資運輸成本達100萬美元,1億美元只能送1~2台Hakuto及其運補物資,但理論上能送200台Yaoki。

至於只能攝影的事業價值,Dymon在2021年與日本VR新創Crossdevice合作,計劃推出即時月球VR影像顯示,以多台Yaoki同時從多角度攝影,看是用在月球虛擬旅行市場影視節目製作,抑或推出月球表面賽車遊戲,影音娛樂市場用途潛力並不小。

當然,Yaoki不可能直接被太空船丟到月球表面,Hakuto就是能運送Yaoki的載具之一。根據iSpace公布資料,其2022年首度登月計畫中,要替日本及UAE等7個國家單位運輸科學研究儀器,以SpaceX的火箭Falcon 9送上太空。

雖然SpaceX也可以自己運輸物資到月球,但該公司較重視ISS人員物資等高重量物資的運輸,iSpace就是切入輕小物資運輸市場,除參與Google月球X大獎計畫驗證的無人運輸車外,還要開發無人登月小艇,提供進入太空後到月球表面、以及月球表面各處的運輸服務所需2種運輸服務。

雖然在2022年的首次實驗任務後,第2次任務執行計畫從2023年延後到2024年,但民間主導登月時代,已經來臨。


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