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複製PC、手機成功模式 開放標準引領IIoT市場倍速成長

新漢透過開放工控標準EtherCAT,打造出可串聯市場上各大廠牌機器手臂的控制器。李建樑

工業物聯網(IIoT)被譽為製造業下一世代的骨幹網路,隨著5G專網即將釋照,面對廣大的製造場域應用商機,各界皆摩拳擦掌。不過5G落地雖正逐步完善IIoT版圖,然業界認為除此之外,產業生態走向開放標準也是關鍵之一,工業4.0如果走向開放標準,才可以更好整合產業上下游,而智慧工廠亦能展開突破性的進展。

工業4.0說穿了,其實就是意在將IT與OT兩大系統整合。過去製造業為了專業分工,自動化與製造系統與IT系統各自獨立,但卻也因為過度分工反而在數位轉型的過程中面臨極大的「穀倉」挑戰,彼此缺乏互動,資訊互不揭露。

在智慧化的趨勢中,強調的是透過製造現場的數據,經過精準的分析,大幅提升產線效能、降低營運成本,因此可以想見的是,貫穿整個製造體系的骨幹核心網路將會在其中扮演相當重要的角色。

新漢集團董事長林茂昌近期指出,過往傳統製造系統的研發與選購,過去都以硬體為重,旨在強調產線的穩定運作,不過在智慧化趨勢中,純硬體思維已難滿足市場需求,現在終端需要的是軟硬雙方的整合,透過軟體賦予硬體多元的價值,而這也就是IIoT與傳統自動化系統的最大差異。

過去工控系統多由大型廠商主導,各廠牌的設備彼此不相容,製造業者往往必須耗費大量成本,整合廠內各類型生產設備,這種做法在傳統製造系統中雖尚可運作,但在應用呈現碎片化的現代物聯網架構中,無疑增加高昂的整合成本,因此他也認為,現階段產業生態最重要的是必須落實開放標準與架構。

透過開放標準才能進一步集結產業各廠商的技術能量,發展蓬勃的產業生態,像是PC與手機的標準化,就是最好的例子,當投入者越多,消費者的選擇就越多,進而刺激市場吸引更多業者投入,如此形成正向循環。而若開放性標準若能被複製到製造業,整體市場的成長速度就會更快。

雖然過去工控產業大多為封閉性架構,不過近年來像是開放性標準EtherCAT已被愈來愈多自動化商及設備製造商採用,儼然成為產業新主流趨勢。因應群機協作、多場域應用整合的需求爆發,設備自動化的系統架構逐漸正從傳統的集中式控制轉向分散式控制方式,因此許多分散式通訊協定紛紛被制定發表,EtherCAT便是其一。

EtherCAT主要應用於自動化設備的運動控制設備,由於其具有開放性,因此透過此標準,可以容許各廠牌的控制器整合在同一系統中,像是新漢之前就透過此標準,打造出可串聯市場上各大廠牌機器手臂的控制器,甚至近一步透過平台的發展,除機器手臂控制外,整合包括CNC、運動控制及智慧機上盒等,近一步輸出整廠服務。

業者認為,未來市場很重要一點發展是,比起單機銷售,終端客戶更傾向於軟硬整合的Total Solution,因此透過開放標準快速堆疊上層的應用服務,就成了各家業者能否快速在市場落地部署的關鍵。除工控系統外,工具機產業也有推出類似概念,希望透過「同規共軌」讓整機廠不必過度投入人力在非核心零件,而零件廠則能優化零件品質與控制成本。

不管是從工業4.0的基礎智慧機械中發展出共通標準規格,或是到IIoT透過開放標準整合OT與IT系統,可以想見的是,產業態勢已明確朝向開放性標準的方向發展,意圖更快打通與健全整個工業4.0生態系。

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