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Asimo功成身退 Honda機器人策略轉向阿凡達化

不用車輪的運輸市場,從須雙足的樓梯換成遠距控制的VR旅行,Asimo便被分身機器人取代。圖為Asimo的展示。法新社

從2000年起,日本汽車大廠本田汽車(Honda Motor)的人形機器人,Asimo,就是本田先進科技的活招牌,且本田也不斷改進其設計,目前展示的最新世代在2011年公開,直到2022年3月31日最後一次展示,Asimo的歷史終畫上休止符,由遠端遙控的分身機器人,Honda Avator Robot,取而代之。

本田要讓Asimo退役,而非沿用這名號繼續改進,最重要原因在自身事業定位、與機器人技術定位的改變。

當Asimo開始研發時,交通運輸業的重點,在於提供輪子無法行走區域的運輸服務,因此本田一方面開發天上飛的Honda Jet,另一方面則開發能行走樓梯的雙足機器人,或者用在家庭與山區運輸,又或者代替輪椅與當成義肢使用。

相較於汽車,人類的重心很高,靠雙足保持穩定的技術挑戰很多,本田及日本合作團隊在Asimo的研發經驗中,吸收不少必要知識,雖然本田到最後還是沒量產雙足機器人,但日系新創的高科技義肢,不乏受Asimo研發影響的產品;而本田的高科技輪椅展示概念Uni-One,也大量吸收Asimo相關技術與經驗。

進入2020年代,交通運輸產業又有新需求,這次不能靠輪子的運輸,出現在VR世界的元宇宙(Metaverse)領域,以及月球及火星等太空領域,本田在這2個領域基礎都不如IT或歐美太空產業,只能先從週邊服務切入。

機器人技術在元宇宙與太空領域,有個共通應用,分身,不管是代替虛擬旅遊消費者有如真正在當地旅遊的體感,還是在地球或太空站中直接控制月球甚至火星上的機器人作業,既有的Asimo技術都能直接轉用,同時也符合日本政府2020年代的太空事業政策。

但是,Asimo的定位,是日本知名漫畫家手塚治蟲筆下的原子小金鋼,由人手創造、機器製成的獨立人類,分身機器人卻是不具獨立性的人類控制機器人,技術路線也不同,但控制技術又有高度重疊,同時養2批人太過浪費,集中資源在眼下必要的路線,才是正解。

因此,Asimo的歷史任務結束,Honda Avator Robot的時代開始。


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