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聚焦Local 5G技術應用 NEC公開智慧工廠構想

NEC看好智慧工廠的Local 5G應用,希望讓自己的AI、雲端運算、通信設備事業產生連動。圖為NEC展示的智慧工廠一條龍生產線概念。NEC

日本IT大廠NEC曾為國際電信設備大廠之一,但在4G時代遭其他廠商取代,雖然中國大陸電信設備廠如中興、華為,成為中美貿易戰焦點,影響中國大陸電信設備外銷,但NEC似乎未享漁翁之利。

而在NEC舉辦的C&C User Forum & iEXPO 2019中,NEC展示的5G技術應用,集中在Local 5G領域,以智慧工廠概念NEC DX Factory為中心,提出5G工廠應用的4個特點:1,機器人遠端操作與遠端學習;2,無人物流車控制;3,無網路線工廠;4,控制設備雲端化。

人工智慧(AI)技術中的深度學習(deep learning),讓人工智慧與機器人的應用更上一層樓,但事前學習耗時耗人力是一大缺點,尤其是若干人手作業要改由機器人執行,還需大量影像資料;而NEC可利用穿戴式裝置,讓遠端的機器人學到工人的動態,工人則可透過頭戴顯示器(HMD)看到機器人動作,提高學習效率。

物流機器人則已被多家日本電機大廠應用,但目前適用範圍限於已記錄在資料庫的商品與倉庫,而NEC想進一步應用在無人商店或土木工程領域,需要更佳的即時控制能力,避免撞到客人或路人,低延時的5G可以從高效能雲端伺服器進行必要運算,減低機器人處理器的效能需求,壓低系統成本。

利用高效能伺服器從遠端控制生產現場,雖然是降低現場設備成本,並進行多台設備連動作業的好方法,但網路塞車問題,讓包括NEC在內的日本IT廠及設備廠提出邊緣運算(edge computing)概念,同時也讓智慧工廠須配置電源線以外的網路線,帶來線路複雜的問題。

而5G通信速度是現有4G的10~100倍,通信延遲時間低於1毫秒(ms),連線密度最大達每平方公里100萬台設備,不僅可以取消工廠內的網路線,而且也能減少邊緣運算設備數量,讓雲端負責更多工作,這對偏遠工程現場的意義相當明確。

雖然5G有這麼多好處,但現在電信廠才開始進行基地台建設,若等待電信大廠完成基礎建設,還要3~5年,而且對建築物內的涵蓋率較低,因此日本政府從2019年12月起,將開放Local 5G執照申請,不是電信大廠的廠商,也能獲得僅限於建築物或偏遠工程地的小範圍應用波段,建立專屬於公司的5G服務。

而NEC就鎖定日本的Local 5G市場,希望以地頭蛇優勢,站穩相關電信設備市場,並與自身的人工智慧、雲端平台等事業產生連動效果,提高業績;不過目前NEC完成測試驗證的部分,只有機器人的遠端操作學習,其他部分還在測試階段,如何儘快完成驗證,會影響事業成敗。

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