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農業機器人已能逐漸應付缺工危機

Harvest Croo Robotics的收割機器人搭載視覺感測器來掃描成熟的果實。Harvest Croo Robotics

農業面臨勞工短缺的危機,而農業機器人從草梅到蘋果都能採收,已成為許多農產企業考慮的新選擇,專家認為儘管機器人不會完全在農業中取代人類,但仍然會造成很大的影響。

CNBC報導,或許是看到危機或有感於在農業使用機器人將成為更普遍的情況,許多大型農業公司紛紛化身為新創公司的策略投資人或一同參與新機器測試,透過各種方式扶植新創公司成長,讓機器人變得更具實務性,以提高未來農作成本效益。

美國加州Fresno郡農業局局長Ryan Jacobsen表示,由於一些地區的人事成本提高、勞工缺乏等因素,使他們體認到仰賴這種科技是不爭的事實。2017年尤其是加州最大農產區San Joaquin Valley的缺工巔峰,迎來十年來最大勞工短缺,加州農業總產值達450億美元,生產美國近一半新鮮蔬果等作物。

加州大學Davis分校教授Daniel Sumner也表示,加州近年面臨的勞工短缺,雇用非法外籍移工的情形日增,並已形成加州農業勞動力人口主力來源,不過因為聯邦政府限制移民的政策,使得移入的外籍移工數量正在減少。

在使用創新機器人的案例中,其中一個是使用小型的群體機器人(Swarm Robots)部隊,如AGCO公司開發的「Xaver」系統,來在農地中實現高度精準的操作任務,如穀物播種或肥料噴灑,這種機器人可繞著圓心運作,全天候不間斷,可處理傳統機器人沒辦法應付的情形。

另外,許多收割機則是安裝感測器與駕駛輔助功能,美國佛羅里達州身兼草莓種植商與Harvest Croo Robotics創辦人的Gary Wishnatzki就表示他們製造的機器如同自駕車般,可在3天內採收25英畝農地,取代30個採收工人。

Harvest Croo Robotics的機器人收割機搭載視覺感測器來掃描農地栽種情形以及成熟的果實,也設計了防撞功能以免碰壞作物。

由於美國草莓產業的工人成本一年大約在10億美元上下,其他類似公司也著眼於草莓機器人收割機市場,跟人類收割的成本相比,機器人也被看成是具有競爭力的替代方案。不過專家認為,機器人不會完全取代人類,但會帶來巨大的影響。

美國西部與中西部農產協會Western Growers執行長Tom Nassif表示,機器人與自動化會大量地降低需要進行播種、修剪或採收作物的勞動力人口。

一些在數年前已開始投資新科技的企業或組織如今已開收割成果,根據California Farm Bureau Federation統計,番茄的採收至今已因採用機器人而降低了90%的勞工需求。

據加州葡萄酒商協會(California Association of Wine Grape Growers)統計,加州現在用來釀造葡萄酒的葡萄採收已有80%由機器代勞,成本是人力採收的一半不到。機器人技術已變得更輕快且更便宜,因此在解決勞動力短缺問題的情形上更顯得理想。


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