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日新創從小處著手建立農業機器人事業

日本新創企業針對小農市場,開發利基型機器人無人機等農機服務,適用於東亞地區特有山區田地環境。圖為Nile T-19。Nileworks

日本少子高齡化衝擊最大的產業是農業,而且日本山區田地比例明顯高於歐美,這帶來日企積極研發人工智慧(AI)、機器人、自動駕駛等新技術的農業應用,現有大企業如井關農機(Iseki)、久保田(Kubota)、山葉發動機(Yamaha Motor)等,傾向現有設備改良,新創企業便另覓他途,創造低成本的新應用。

比方無人機企業Nileworks的農用無人機Nile T-19,強調的是專門針對稻米進行一株株自動檢查與農業噴灑,接下來要發展針對小麥與大豆的檢查噴灑技術,以無人機與影像辨識技術取代人力密集作業,目前每台無人機單價訂為550萬日圓(約4.9萬美元)。

5萬美元的無人機聽來很貴,但傳統農機動輒超過10萬美元,而且沒有萬能農機,不同農作物需要不同的機械,企業或大規模農家還有可能採購多種設備,小規模農家常需仰賴農會等機構的設備支援,自己不一定買得起這些設備,這就是新創企業鎖定的農機市場。

除了出售以外,也有出租服務,如機器人新創企業Inaho從2019年5月起推出機器人出租服務,該廠的自動採果機器人可以縮減人力,原本需要4人收成的溫室,用這款機器人後就可減為1人;另有專門開發機器人軟體的Unirita,正在開發能收成多種果菜的機器人控制軟體,預定2020年上市。

歐美在自動化農機技術方面,目前領先於日本,但原因不在於日本農家保守,而是東亞地區多山多梯田的特性,不適合大型農機使用;而從多山多梯田地理特性衍生出來的人文特性,就是難以大舉投資的小農多,構成引進先進農機的另一個障礙。

因此日本的智慧農業科技,尤其是農機廠的自動農機,鎖定的就是整個東亞與東南亞市場,一如Nileworks社長柳下洋表示,日本農業無人機市場規模最多2萬~3萬架,而印度市場至少是日本的50倍,中國大陸市場甚至是100倍,向海外發展才有活路。

當然,中國大陸是無人機大國,農業用無人機種類眾多,因此柳下洋表示他們無意與其他廠商正面競爭,而是要找出自己的利基市場,站穩腳跟,2019年先在日本達成銷售100架的目標,2021年希望能做到全球銷售超過2,000架。而該廠的影像辨識技術,就是站穩利基市場的關鍵。

台灣地形氣候與農業人文都類似日本,也有相同的農機需求,是否能發展類似事業,或有與農政單位溝通檢討的機會。


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