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微軟挹注500萬美元 為下場疫情做準備

微軟挹注500萬美元給華盛頓大學醫學院。法新社

COVID-19(新冠肺炎)疫苗的製作速度被堪稱為現代奇蹟。在病毒肆虐後的一年,民眾已可以施打疫苗,比起上次SARS大流行快上了許多。不過你能想像,如果疫苗和治療藥物在下一次新的病毒大流行中,還可以更快一步呢?

根據GeekWire報導,微軟(Microsoft)向美國的華盛頓大學醫學院蛋白質設計研究所提供500萬美元。這筆資金將用在人工智慧結合蛋白質設計上。微軟希望這樣的資金挹注能為下一次新的病毒大流行做準備,未來可以更快地開發出相關治療劑和疫苗。

微軟首席科學家Eric Horvitz表示,過去三十年來,他認為人工智慧領域的機器學習、生物科學和臨床醫學領域都彷彿像睡著了一般停滯不前。他認為現在正是喚醒這些領域的好時機。

華盛頓蛋白質設計研究所所長David Baker指出,現在研究所專注在從頭設計蛋白質,而非自然產生蛋白質。他進一步補充,如果可以從頭開始製作蛋白質,那麼就可以放入藥物所需的屬性,並且忽略所有不需要的屬性。隨著機器學習的興起以及相關功能的進步,他認為未來人類非常有機會成為遊戲規則的改變者。

目前華盛頓蛋白質設計研究所的Neil King已經設計了比目前大眾使用的疫苗更有效的COVID-19候選疫苗,這個候選疫苗正在接受臨床試驗。在宣布這項事情的時候,微軟和華盛頓醫學院也同時共同對外宣稱,蛋白質設計領域的未來將結合神經網路和大規模運算,然後在UW Medicine Lab的合作開發下,製造測試用新蛋白質。

David Bake指出,他認為過去大家只是受到想像力的限制,所以人工智慧和蛋白質設計的研發才困難重重。如今,他相信未來的研發結果必定會超出此次疫苗和新冠病毒的新發現,而且一定可以更有目的地性的設計蛋白質,產生更多可能。


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