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活用光學精密技術 日廠投入再生醫療事業動作頻頻

以軟片技術培養細胞,以顯微鏡及藍光技術觀測細胞,讓日本光學廠積極加入再生醫療市場。圖為細胞培養現場。法新社

日本光學廠的相機、事務機、半導體設備市場,若非市場難以成長甚至萎縮,就是競爭力不如外國廠商,必須轉向其他方向發展,而目前能讓這些廠商活用其光學相關技術的領域,令人意外的,是再生醫療。

再生醫療是培養患者細胞,用以修補當事人損壞臟器或肢體的技術,在日系光學設備廠中,偏重軟片等化學材料的富士(Fujifilm),決定在2019會計年度(2019/4~2020/3)於美國投資25億日圓(約2,270萬美元),設立iPS細胞(Induced Pluripotent Stem Cell:iPSC)新生產線,並擴大日本內部相關投資,便是為此。

但細胞與晶片或鏡頭有個很大的不同,反與農業比較類似的是,每個細胞的成長狀況都可能不同,品質控制並不容易,需要在培養過程中進行不斷的觀察,這就需要高精密度光學系統,讓技術重點不是在軟片等化學品相關領域的廠商,也有介入機會。

比方,日本光學大廠尼康(Nikon),就是靠著精密光學檢查系統技術,與日本再生醫療新創企業iPS Portal合作,不僅替其他廠商代工量產細胞,還從2019年2月起,提供其他廠商跨入再生醫療業界的認證支援服務,理由就在該廠的光學系統技術,可以正確把握細胞形狀,進行高效率細胞量產。

而能用於再生醫療的光學技術,不只是顯微鏡,日本家電巨擘Sony甚至利用藍光雷射技術,讓細胞染色特定螢光蛋白質材料後,以雷射光進行特定細胞定位與選擇的研究,讓單一細胞挑選跳脫純靠人工的層次。

再生醫療技術目前仍算是新興醫療技術之一,特別是需要美國藥物食品管理局(FDA)之類國家單位長期審核,產品才能上市銷售,產業門檻高於光學廠的相機鏡頭等產品,相對的就是營益率比較穩定,不願在消費性市場爭奪不穩定或毛利率偏低產品的廠商,就會對再生醫療市場有興趣。

不過,醫療相關領域因與人命直接相關,稍有缺陷就會帶來嚴重損失,如奧林巴斯(Olympus)因內視鏡帶來的感染問題,疏忽對美國相關單位的通報,在2018付出8,500萬美元的代價,也有必要注意。