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豐田PFN合作研發生活支援機器人事業

因家庭服務機器人市場與技術趨於成熟,豐田與PFN決定合作3年發展事業模式。圖為幫人提菜籃的HSR。法新社

日本汽車業者開發機器人的歷史,至少能回溯到20世紀,但迄今多為技術展示品,商業應用鳳毛麟角,日本汽車大廠豐田汽車(Toyota Motor)現在打算打破這個慣例,在2019年8月7日宣布,與日本人工智慧(AI)新創企業PFN(Preferred Networks)進行3年合作,開發幫助人類的夥伴機器人。

根據目前豐田與PFN公布消息,豐田會出借數十台生活支援機器人HSR(Human Support Robot)給PFN,由PFN以HSR平台開發軟體與事業模式,建立有效的機器人生活輔助事業,智慧財產權方面則採共享,研究成果也由雙方共有。

HSR是種有1隻手臂與類似人臉感測顯示系統的直立式機器人,根據豐田的資料,目前有13個國家、49個機關引進HSR,從事研究或若干作業輔助,頗受好評。

但是,據豐田未來創生中心負責人古賀伸彥表示,HSR源自豐田從2004年開始的研發計畫,目標是建造能支持人類生活與共生的機器人,首重協助殘障人士與高齡人士的生活,目前技術上雖可算成功,但卻卡在不知道如何建立事業模式,只能用在特定實驗中心。

PFN則有開發打掃機器人軟體的經驗,可以自動識別滿地亂放的物品種類,進行自動歸類,有手有眼的HSR,無疑是執行自動打掃、甚至是攙扶家人與買菜打雜的優良平台。

由於日本為首的先進國家都面臨高齡化議題,純靠人力的長照在經濟上負擔太大,相關的服務機器人市場需求明確,現在問題是事業化模式,不管是家人需要哪些服務以及一些技術細節修改,又或者是如何購買租用與維修據點等問題,都是HSR從技術展示品變成商用機器人過程中,必須研究的課題。

為了發展自動駕駛技術,豐田在2015年便對PFN出資,並且在2018年的日本家電展、CEATEC Japan 2018,展示PFN人工智慧學習技術結合HSR的成果,現在雙方覺得時機已經成熟,決定以2020年代上半建立HSR的家庭應用事業為目標,以建立領先全球的家庭服務機器人事業為目標。

以掃地機器人為首,目前智慧家電中已有若干機器人產品,豐田的HSR目前雖然只是1種機器人,但與PFN合作研發事業模式後,不排除可能出現多種不同用途的機器人,或與其他家電廠的現有機器人合作,是否有合作機會,是其他廠商關注的目標。

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