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美紡織業導入機器人 以自動化提升競爭力

自動化縫紉機器人有助壓低生產成本。Softwear Automation

自動化智慧製造當道,傳統紡織業也不斷創新,像是Softwear Automation的自動紡織機器人Sewbot,便運用在大陸天源服裝公司位於美國阿肯色州的成衣工廠,另一家看準自動化成衣製造商機的公司Sewbo,則透過透殊溶劑將布料硬化,讓機器人易於夾取,有助實現自動製衣系統,可望為紡織業創造新局。

據The Robot Rabbi報導,自動化縫製服裝目前面臨最大的挑戰是難以掌握可伸縮、形狀不定的柔軟布料,為了解決這個問題,Softwear訴諸電腦視覺技術,來追蹤每條縫線。

以Softwear獲得的專利資料顯示,Softwear研發出一種特製相機,透過自有演算法,能以1,000 fps捕捉並追蹤車線的動向,並將該相機嵌入在機器人末端效應器(end effector)周圍,來模仿人類手指對於布料的掌控。

天源服裝每年為愛迪達(Adidas)代工生產超過2,000萬件T恤,預計在阿肯色州的工廠安裝21條全自動生產線,利用Sewbot將每件衣服的生產成本壓低至0.33美元。天源服裝董事長唐信宏認為,即使是最低廉的勞動力市場,也無法與機器人創造的生產力競爭。

Softwear執行長Palaniswamy Rajan則表示,該公司的目標是讓紡織業利用自動化縫紉機器人擺脫對於廉價勞動力和外包的依賴,如此一來,在任何地方都能生產成衣。

除了Softwear之外,另一家瞄準上兆美元自動化成衣製造商機的公司則是Sewbo。和Softwear聚焦於創新機器設備有所不同,Sewbo把腦筋動到布料上,透過特殊的水溶性溶劑讓布料硬化成硬紙板狀,這樣一來市面上一般的機器人和縫紉設備也能易於夾取布料。

Sewbo創辦人Jonathan Zornow表示,去年發表該技術後,已有許多成衣業者表示有興趣應用在自家的生產線上。他相信自動化技術有助少量生產回歸美國製造,美國國內的工廠能藉此與海外工廠的低廉勞動力抗衡。

然而,要實現「美國製造」並不容易,據美國成衣與鞋類協會(American Apparel & Footwear Association)近期的統計顯示,美國製造的成衣比例由1994年的50%大幅降低至2015年的3%,代表目前美國有97%的服飾為進口。

縫製一件T恤大概需80個不同的步驟,Sewbo則能複製其中的10~20個步驟。Zornow表示要100%自動化仍有很長的一條路要走,但也指出其實利用人力搭配機器便能創造驚人的生產力,就像是現在衣料染色和剪裁的步驟。對於眼光放遠的成衣製造業者來說,像Sewbo這樣的新科技才能讓他們保有競爭力。