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顏面神經失調有解 仿生臉部技術讓患者不再垮著半邊臉

仿生臉植入性神經義肢成功讓顏面失調老鼠的臉部做出對稱表情,為人類臨床治療法帶來新契機。法新社

半臉顏面神經失調患者時常面臨做不出臉部表情的狀況,有研究在麻痺的半臉裝上可植入式的神經義肢裝置-仿生臉部(bionic face),透過將沒麻痺半臉動作傳送到大腦的電流信號連結到麻痺的半臉,讓兩邊臉部可以做出對稱、自然的動作如微笑、眨眼等,不過目前這項研究仍在實驗階段,且是以老鼠為實驗對象得到的驗證結果,要真正達到臨床治療應用,還有長遠的路途要走。

據Futurism報導,學術期刊Plastic and Reconstructive Surgery在2019年1月出刊了一篇關於利用仿生臉部實驗來治療顏面神經失調的研究,由哈佛醫學院耳鼻喉科教授兼麻省眼耳醫院(Massachusetts Eye and Ear Infirmary)醫師Nate Jowett主導,透過可植入性神經義肢裝置,分析並模仿腦部電流信號,盼能為半臉顏面神經失調的治療帶來新的進展。

許多人壓力大、過度勞累時,臉部神經恐因病毒感染出現成顏面神經失調的症狀,又有多數的患者是屬於單側顏面神經失調,造成半臉沒有表情的情況,這些患者通常會呈現臉歪一邊、嘴角歪斜、流口水、無法闔眼、易流淚、味覺障礙、進食困難等不便。

以電療貼片來復健麻痺的顏面神經是常見的治療法,透過電流刺激肌肉幫助收縮、防止肌肉萎縮,透過持續的復健讓患者回復麻痺的神經,但臉部仍有明顯不對稱的情形。

Jowett的研究突破過去復健治療的缺點,實驗中被植入的微型神經義肢被稱為仿生臉部(bionic face),將裝置精確地浮貼於臉部神經系統,藉由未癱瘓半臉的臉部電流信號來引起癱瘓半臉的臉部活動,製造出比過去治療法難以達到的自然、對稱的動作如微笑、眨眼、挑眉等。

據ScienceDaily報導,Jowett將小型的銬型電極植入半部顏面神經失調老鼠的臉部神經,藉由未癱瘓半臉的臉部運動傳送到大腦的信號連結,再透過電流刺激在癱瘓的臉部製造出相同的動作,由於電流作用,癱瘓的半臉可做出不同程度與張度的眨眼、鬍鬚動作,因此有辦法做出對稱的動作。

不僅如此,由於重新生長的神經或是手術轉移的神經恐會因神經衝動,造成患者非自願的臉部運動,這項研究也透過高頻率的間隔電流,來阻止顏面神經無法控制的抽動情形。

其實,透過電流刺激將健康半臉的臉部信號傳導到癱瘓半臉的顏面神經已不是最新研究,但過去的研究只停留在基本概念階段,Jowett的這項研究透過老鼠的實驗,成功製造出自然生動的表情,也成功阻止非自願臉部運動的產生,對半部顏面神經失調的治療法有長遠且重要的影響,同時也為這項技術的發展以及原理證明帶來了新的進展。

不過目前這項神經義肢的研究仍僅止於以老鼠為實驗對象的階段,要真正達到臨床治療的應用還需要更多研究作證,Jowett與其工作團隊在未來會鑽研於更微型化且全面植入型的神經義肢裝置的研發,他們認為不只是半臉顏面神經失調的症狀有改善契機,其他如周邊神經失調如抽筋、神經疼痛等症狀,也會因為電流刺激的阻擋與末端電流刺激技術的結合,帶來創新的治療方法。

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