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英研發核廢料清理機械人 加速核電廠退役

處理除役的核反應爐程序是一件複雜且耗時的工作,近日英國蘭卡斯特大學開發一款半自動核廢料清理機器人,以協助拆除除役的核反應爐。法新社

HBO影集《核爆家園》首播後一炮而紅,細膩的拍攝角度重現當年的車諾比(Chernobyl)核電廠爆炸事件,核能議題再度引起大家關注。由於輻射與各種原因,極少的人願意清理核廢料,近日英國蘭卡斯特大學(Lancaster University)開發一款半自動核廢料清理機器人,以協助拆除除役的核反應爐。

據Lancaster University官網指出,研究團隊整合新的影像軟體以及微軟(Microsoft) Kinect攝影鏡頭,使雙臂型移動機器人可辨別、抓取和切割管路和物體,無須人類操作員控制每一個動作。

處理核反應爐除役工作是一項漫長且吃力不討好的工作,操作員也需要很高的技術水準。不幸的是,這些操作都使技術人員需要在核廢料污染和輻射性環境中完成。

控制工程系James Taylor教授表示,一般處理除役的核反應爐程序是由人類技術專員遠程操控,對電力供應商來說,過程極為複雜、耗時,且遠程操作須達到非常精準的程度。完全自動化機器人不太可能被認為是零風險的,所以團隊找到平衡點,開發半自動解決方案。

New Atlas網站指出,原型機器人(Prototype Robot)具有液壓動力手臂和調處器(Manipulator),其中相機提供視覺訊息。但相機不僅僅為簡單的閉路設備,而會將圖像傳輸給電腦進行分析,隨即機器人可辨認物體。

人類技術人員只要在螢幕上指示出要處理的核廢料,聰明的機器人會在接收圖像數據後,負責剩餘的操作。而透過安裝在機器人上的攝影鏡頭,即使在惡劣狀況中,技術員只需點擊四次滑鼠,機器人就可完成抓取和切割管路。

經過測試,實際工作量及操作時間則明顯減少,機器人可望帶來更高的清理效率。

到目前為止,研究團隊在實驗室條件下與少數操作人員進行測試,但專家也意識到需要採取額外措施來保護機器人,以便為輻射環境做好準備。

這項研究由英國工程暨物理科學研究委員會(EPSRC)贊助,相關論文於6月稍早發表在機器人期刊《Robotics》。

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