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加拿大Scale AI執行長Julien Billot:如何將AI技術導入傳統供應鏈?

加拿大透過人工智慧(AI)超級聚落(Supercluster)Scale AI,打造連結產業、學術研究、與新創生態系的鐵三角,扶植AI基礎研究透過新創生態維持商業化管道暢通,並且協助這些AI技術導入傳統產業的供應鏈,改善流程效率與提升經營與生產力。DIGITIMES專訪Scale AI執行長Julien Billot,了解加拿大如何透過這樣的上層設計,來達到支持基礎研究、打造創新生態及協助產業數位轉型的科技產業策略。

問:請您介紹一下Scale AI的成立背景、使命與目標?

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Scale AI執行長Julien Billot。Scale AI

2017年加拿大聯邦政府看到科技發展上有落後現象,所以選擇由下而上的方式,創立了5個超級聚落(Superclusters),讓產業項目可以透過這些聚落取得資助,並且支持基本研究。在投標之後,蒙特婁很幸運地獲得了其中的一個標案,也就是Scale AI。

我認為Scale AI項目能獲選,是因為蒙特婁一直是AI重鎮,長年以來投入在機器學習與AI領域的基礎研究上。蒙特婁大學的Yoshua Bengio教授也在2019年與多倫多大學的Geoffrey Hinton及紐約大學的Yann LeCun,同享業界至高榮譽圖靈獎(Turing Prize),這裡AI人才濟濟。 

此外,蒙特婁位於五大湖區的門戶之地,是加拿大重要的供應鏈與物流中心,也有很多供應鏈相關企業落腳在蒙特婁。由於愈來愈多供應鏈相互連結,就可以很有效率地應用AI進行管理。 因此在2018年申請超級聚落標案,決定以AI應用結合供應鏈活動做為支持對象,在2019年5月正式成立了Scale AI。

Scale AI的使命是協助建構新世代的供應鏈,透過導入AI來提升產業的經營表現。方式是資助各種計畫和項目,促進更多供應鏈企業導入AI。這些企業可以是交通運輸產業的公司,或是在生產活動上使用供應鏈的公司,例如加拿大航太巨擘Bombardier,以及其他工業公司。Scale AI的標案授權預計在2023年3月截止。

問:能否分享跨產業的供應鏈AI應用合作案例? 

Scale AI資助兩類型的產業合作項目。其一是協助AI公司為供應鏈設計更好的程式。其中一家叫做Optel,應用AI來追蹤鋁供應鏈的活動,改善現行的解決方案,也幫助其他供應商設計更好的AI產品來提供其他供應鏈使用。 

另一家支持的公司是OVA,運用VR、AR 和XR技術協助引擎維修的公司。技術人員戴上VR 眼鏡進行維修,有了AI更容易找出引擎的問題出在哪裡。Scale AI也會補助其他產業的供應鏈設計這類的AI應用產品。 

第二類產業合作對象是大公司,包括交通運輸公司、工業公司和零售商以及醫療院所。這些公司的營運都非常依賴物流與供應鏈。加拿大連鎖零售商Loblaw或噴射機製造商Bombardier都是補助的案例,主要是使用AI新創公司的軟體,導入供應鏈中。

Scale AI補貼這類案例一半的費用。除了協助平行解決方案的供應商嵌入AI來設計更好的供應鏈解決方案外,也提供補助讓垂直供應鏈產業運用這些AI解決方案來改善他們的物流與供應鏈痛點。

問:Scale AI內部有跨領域專家,協助提供跨產業合作所需要的知識和經驗嗎

沒有,Scale AI編制只有13人,且使命只是建立連結、提供資金,打造生態系。雖然沒有內部專家,但卻因為Scale AI和研究機構與研究人員都很熟,所以只要有需求,都可以轉介。Scale AI也會協助把智財權分享進行商業化或是進行保護,或是轉介相關專家進行協助。

目前Scale AI已經資助了40個項目,但也不是完美無缺。隨著經驗的累積,不但在知識上有長進,也在生態系中維護了一個很完整的人脈網絡,其中包括研究人員與專家。Scale AI也在蒙特婁以及加拿大其他省份的大學系統,捐贈講座以支持基本研究。因此,Scale AI認識所有最優秀的研究人員,知道他們的領域專長。

Scale AI也支持全國的加速器與育成中心,每一年都會支持100~200家AI新創,間接知道他們在做些什麼。舉例來說,我們最近主辦了一場「供應鏈智庫論壇」,有超過250人參與,其中就有來自企業和新創的人。Scale AI會組織和主辦活動讓新創來展示最新成果,並聽聽看產業界需求。產業界也可以來看有哪些新創公司所做的是他們需要的,這也是創造連結的好方法。

Scale AI是加拿大唯一的供應鏈AI資料庫,每年增加100~200筆從事供應鏈AI的新創公司資料。3、4年下來,已經累積將近1,000筆紀錄,這對產業界來說是個寶庫,只要有需要隨時都可幫助媒合。 

Scale AI每年在蒙特婁舉辦「AI in Action」活動,2022年會到多倫多與溫哥華擴大舉辦。此外,也會辦垂直供應鏈的研討會,例如人力資源相關、交通運輸產業、零售業等。邀請企業界人士、學術研究人士以及新創公司一起交流,創造彼此連結與認識的機會。 

問:許多公司在部署AI時都會遇到與原先業務流程衝突的挑戰。如何協助克服這些問題?

這剛好提醒我還沒提到的另一類補助項目,就是訓練計畫。Scale AI每年把30%的補助提撥給訓練相關的項目,原因是AI的導入不僅只是軟體層面,而是整個公司的轉型。不僅只是企業文化,也會改變管理、流程與教育。 Scale AI有不少訓練課程,適用於任何階段的公司。

比如AI 101是為了完全不懂AI能做什麼的公司所設計的入門課程,也有一些協助企業檢視流程以找出能應用AI 的項目。Scale AI近期與H.E.M合作,為愛立信(Ericsson) 訓練275個員工,其中200位是工程師,75位為專業經理人,希望這些主管認識AI帶來的衝擊,並了解使用AI的工程師想法。

Scale AI相信,AI導入要成功,就必須遵循所有的步驟。一開始要了解為什麼想要導入AI,需要做些什麼。我們一收到申請,就會檢視企業真正的需求是什麼?導入流程是否有周全地進行設計與執行,是否能真的解決問題,才不會浪費政府的錢。

最後也會檢視整合後以及軟體導入後的運作順利才會撥給補助款。企業提出申請案會需要繳交很多資料,幫助了解數據從哪來?要應用什麼技術?我們鼓勵已經有概念驗證以及完善策略計劃藍圖與數據的企業來申請,在受理前協助業主進行全方位的考量,確保計畫執行的品質。

如果執行品質無法達到要求,Scale AI將隨時停止付款,直到業主改善並檢具證明為止。這樣才能確保每一分錢都花在刀口上,畢竟我們花的全部都是納稅人的血汗錢。

小檔案
Julien Billot是加拿大人工智慧超級聚落Scale Ai執行長,也是HEC Montreal大學兼任教授,並主持兩個蒙特婁的AI新創生態系項目NextAI與CreativeDestructionLab(CDL)。

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