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拜登政府照顧偏鄉 增撥遠距醫療預算

美國衛生及公共服務部秘書長Xavier Becerra表示,遠距醫療對於提供持續性和便利性醫療服務是「至關重要」,特別是那些鄉村地區。法新社

在COVID-19(新冠肺炎)大爆發的2020年,美國大量啟用遠距醫療以因應居家隔離看診需求,儘管2021年初時因大規模施打疫苗使得疫情趨緩,但隨著Delta變種病毒入侵,疫情再度轉趨嚴峻,醫療院所再度採取人流管制,非重大疾病多改採遠距視訊看診模式進行。

美國衛生及公共服務部(HHS)秘書長Xavier Becerra對此表示,遠距醫療對於提供持續性和便利性醫療服務是「至關重要」,特別是那些鄉村地區。甚至在疫情爆發前,美國農村、鄉村等偏遠地區居民便已很難獲得必要的醫療照顧服務。

根據Chartis Group於2月發布的調查報告指出,過去十年有超過130家鄉村醫院關閉,還有至少450家醫療院所岌岌可危。據美國醫院協會(American Hospital Association)指出,儘管美國居民有超過20%居住在鄉村地區,但這些地區的醫療人員僅佔全國不到1成的比重。

作為拜登(Joe Biden)政府「重建美好未來」(Build Back Better)計畫一部分,3月時通過的1.9兆美元「美國救援計畫」(American Rescue Plan)便包括強化鄉村醫療照護措施,並將相關資金導向最需要的地區。美國衛生資源和服務局(HRSA)於6月時向鄉村醫療院所提供4.25億美元用於COVID-19篩檢與控制;7月時再提撥1億美元推動疫苗施打,並向小型鄉村醫院提供3.98億美元以擴大篩檢量能。8月初,拜登政府另配置9,000萬美元協助鄉村社區打擊藥物濫用。

而HHS日前宣布將支援HRSA旗下遠距醫療推進辦公室(Office for the Advancement of Telehealth)八項推進專案的其中四項。在遠距醫療技術支援學習計畫(Telehealth Technology-Enabled Learning Program)方面,將向9家醫療機構投入428萬美元用以建置鄉村地區欠缺的遠距醫療指導項目和網路;相關資金將幫助學術性醫療中心用於培訓並支援初級醫療服務供應商治療患有複雜疾病的患者。另有455萬美元將投向12座地區性、兩座國家級遠距醫療資源中心,以支援那些有意願或已提供遠距醫療的組織。
在面向消費者證據基礎遠距醫療網路計畫(The Evidence-Based Direct to Consumer Telehealth Network Program)則將向11家組織提供385萬美元,以協助醫療網路增加虛擬看診比例,這些組織包括HealtHIE Georgia Corporation、德州A&M大學等,預期將擴大在初級醫療、急症醫療、行為醫療等方面的醫療服務機會。

最後,在遠距醫療卓越中心計畫(Telehealth Centers of Excellence Program),將向密西西比大學醫學中心(University of Mississippi Medical Center)和南卡羅來納醫科大學(Medical University of South Carolina)共投入650萬美元,用以研究虛擬醫療可如何改善那些慢性疾病、貧困比重較高且醫療量能不足鄉村地區的醫療服務品質。

此外,HHS也宣布自「美國救援計畫」提撥1,070萬美元,將遠距醫療服務導入小兒科護理,以擴大兒童行為醫療的可及性。Xavier Becerra強調,該項目不僅可改善兒童和其家庭的生計,同時也能確保美國未來。

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