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蘋果基頻晶片開發改隸IC設計指揮 傳自有數據機列優先目標

  • 梁燕蕙

蘋果傳出自行開發數據機晶片團隊,已經從先前的供應鏈部門,改隸直屬於IC設計業務,由IC設計總監Johny Srouji負責指揮,意味這項開發計畫的優先順序提高。Techinsights

關於蘋果(Apple)打算開發自有基頻數據機晶片配置在iPhone及iPad上,藉此降低對於第三方零組件依賴的消息不時傳來,最新的發展由路透(Reuters)引述兩位熟悉蘋果的不具名消息人士披露,蘋果業已將自家數據機晶片工程開發團隊,從先前的供應鏈部門(supply chain unit),改隸直屬到自家硬體科技事業群(hardware technology group),從2019年1月份起直接由IC設計總監Johny Srouji指揮,此舉似乎意味著開發基頻晶片如今成了蘋果優先目標之一,以更高位階待之。

有鑑於此前,蘋果數據機晶片開發團隊係隸屬於供應鏈部門,由Ruben Caballero與Dan Riccio兩人負責,而上述兩位的工作主要在於主導包括iPad、iPhone以及iMac的工程開發,絕大多數涉及整合來自蘋果龐大電子供應鏈的相關零組件整合工作。

儘管蘋果並未對路透報導予以評論,但從蘋果數據機晶片開發團隊改隸直屬於IC設計指揮之舉,足以顯示蘋果對於行動基頻晶片的開發視為下一個階段的重要目標,不再將重心押寶高通(Qualcomm)、英特爾(Intel)等第三方基頻晶片供應商之上。

從長遠的角度來看,不僅目前正與蘋果對簿公堂的高通恐怕失了挽回蘋果心的機會,即便連包辦2018年新一代iPhone XR、iPhone Xs、iPhone Xs Max等三款新機所有數據機晶片的英特爾,恐怕也將遭到蘋果見棄。

至於先前傳聞中提及到救援備案包括三星電子(Samsung Electronics)以及聯發科的5G數據機晶片解決方案,或許在短期內仍有一搏蘋果心的機會,這多少也是因為蘋果先前釋出對於英特爾數據機晶片解決方案的不滿意之故,希望能有第二供應商來源平衡供貨品質。

然而,放眼未來,一如蘋果在IC設計總監Johny Srouji指揮下自行開發A系列行動應用處理器(AP)之先例,蘋果牌行動數據機晶片也將快馬加鞭開發時程,即便初期還不能整合在A系列處理器的單晶片上,或許也將以獨立型基頻晶片的形式配置在手機主機板上。

值得注意的是,從開發5G數據機晶片的角度來看,蘋果面對的不僅是與時間的賽跑,與財務成本的挑戰,甚至也是與高通相關技術專利的角力。根據投資機構Bernstein分析師Stacy Rasgon最新數據顯示,基本上數據機晶片成本介於15英鎊到20英鎊之間,再以蘋果每年手機銷量2億支規模估算,2億顆數據機晶片估計將會花費蘋果大約30億英鎊到40億英鎊左右的成本規模。

除了成本以外,開發5G數據機晶片的研發成本必須投資數以百萬美元以上的資金方已達成。不過,一旦蘋果能夠自行開發出自有數據機晶片之後,在成功整合進入A系列系統單晶片裡面之後,不僅可以節省更多手機內部空間,更進而延長電池續航力,尤其是在蘋果未來將導入更多擴增實境(AR)產品的同時,上述兩項特點將可替蘋果手機帶來重要優勢。

事實上,全球三大手機巨擘,包括三星以及華為均已自行開發出自有數據機晶片,配置在自家行動處理器之上,而且無論是三星還是華為,均已發表新一代5G數據機晶片解決方案,只有部分比重手機採用高通解決方案;相較之下,向來號稱講究完美主義、絕不導入次級品的蘋果,如今面對開發自家5G數據機晶片的壓力簡直難以想像,而這份重任目前落在IC設計總監Johny Srouji的肩上,可以想像的是,Tim Cook對此寄予深切期許。

有趣的是,蘋果早在2018年11月及12月份,大張旗鼓在高通大本營的美國加州聖地牙哥招攬對於無限射頻標準具有深度瞭解,包括5G-NR、LTE、UMTS、802.11ax、802.11ad等,以及其在實體演算法和程序上的影響等相關人才。

一如其他手機製造商,蘋果本有一批嫻熟各種形式蜂巢式科技專家工程師,來協助其挑選第三方晶片,如今大動作延攬人才更是進一步尋訪實際從事IC設計的工程師。儘管蘋果牌自有數據機晶片開發還不知要多久才能發表,但只要蘋果挖角高通人才的計畫成功,這一招恐怕是遠比在法庭戰勝高通更高一籌的報復行動。