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ARM、MIPS全面搶食平板、筆電、桌機市場

  • DIGITIMES企劃

一般用戶對於嵌入式處理器與其運作平台,大多會認為這類處理器與系統組合,多是因應低價、低效能應用、或是對效能要求相對較低的行動應用而設計,但實際上嵌入式處理器應用平台與嵌入式系統,已不再是低功耗、低效能、低成本應用的代名詞,而是可以針對不同應用條件以最低成本架構應用平台的商用彈性組合。

在行動應用造成選用熱潮的ARM處理器,一直以來是Google針對Android系統積極培植的支援平台,不只是開發資源大量投入,同時新版本的參考設計平台,也是經嘗鮮發佈的支援版本。

APC採行基於ARM11的SoC處理器,這款處理器由VIA處理器子公司WonderMedia整合ARM矽智財開發而成。VIA

APC採用極小的Neo-ITX主機板設計,單板設計整合處理器、記憶體、完整桌上型電腦的I/O功能。VIA

利用嵌入式系統搭配嵌入式應用平台,可架構超長待機時間的平板產品設計。Archos

利用ARM SoC低成本優勢,業者可開發高效能、低成本的電子書閱讀平板裝置。BARNES & NOBLE

ARM處理架構與嵌入式系統可因應產品需求,快速整合開發資源,創造新穎的產品設計與應用體驗。Sony

MIPS架構處理器急起直追 搶食ARM應用市場

但實際上,這個現況正在逐漸改變中,目前Google針對Android搭配運行的嵌入式處理器支援態度,已逐漸將開發資源分給以往在此市場較沒有進展的x86與MIPS處理器架構,透過系統核心更完善的支援,試圖增加不同處理器平台採用Android系統的滲透比率。

不讓ARM架構的嵌入式處理器專美於前,MIPS架構的處理器相關業者,也計畫以更低廉的矽智財授權條件,吸引更多業者用以整合嵌入式應用晶片產品。而Google的支援態度,不只投入ARM的支援協助,也計畫增加MIPS的支援,光是目前採行MIPS架構的Android平板電腦以有超過180萬部,像是走低成本路線的Ingenic Semiconductor所推出的MIPS SoC產品,來架構更低價的Android應用產品。

不滿足行動應用市場 ARM將投入筆記型電腦

而目前已搶占Android應用主流的ARM處理器,事實上也是享用Google資源最多的嵌入式系統運算平台,而ARM陣營並不已此為滿,而是採取更積極的攻勢,計畫擴張Notebook產品線,開始發展智慧型行動電話以外的應用型態。以ARM的發展計畫,預計2014年搶攻10~20%中尺寸的筆電應用市場,這個數字已是Intel預計發展行動電話處理器應用領域產品的市場規劃還要多!

而進攻筆記型電腦市場,代表著ARM可以利用多核心與低功耗優勢,切入中型筆電應用市場,而用戶可以取得接近原Intel的運算效能,僅需耗費以往購置相關硬體更少的代價,獲取更長的電池使用時間、更多的連網應用服務。

與Intel直接販售中央處理器的發展模式不同,ARM除自行推出解決方案外,也與現有的ARM
IP矽智財授權型態一樣,也提供其他業者可以自行配置應用方案的銷售模式,筆電業者可以自己選擇顯示、音效、網路晶片或IP,與ARM的運算核心IP進行整合,自行架構出強化效能或特定功能加強的應用處理器,滿足更富彈性的應用型態。

ARM嵌入式處理器 搶攻低價桌上型電腦應用

有趣的是,以前搶攻百元電腦失利的業者,現在也重新對ARM概念IP整合的應用處理器寄予厚望,打算利用ARM核心IP的成本優勢,打造成本低於50美元的Android PC!威盛電子(VIA)準備利用ARM11處理器進行單板PC架構設計,威盛的49美元電腦APC(Android PC)系統為使用17cm x 8.5cm的主機板,設計目標為可以快速裝載於任何標準設計的Mini-ITX機箱、或microATX機箱裡,目標市場包含DIY與OEM業者。

威盛也透露,新款APC的最大消耗功耗僅13.5W,因採行ARM11核心架構,在省電能力表現更為亮眼,系統在閒置使用時的消耗功耗僅4W,若對比於標準的桌上型PC系統消耗功耗,等於僅使用1/10的電能即可滿足一般日常電腦應用需求,甚至該系統已具備支援1080p影音解碼、播放應用需求,也裝載多媒體硬體加速應用,不會因為整體售價僅49美元而犧牲視聽娛樂享受。

VIA APC的產品內容包含最佳化的Android OS系統,設備已整合HD TV輸出應用,直接針對多種影片格式提供硬體加速功能,視訊輸出部分直接裝載VGA輸出介面與可銜接高解析度電視的HMDI介面,而單機板上已提供四組USB 2.0介面、microSD插槽、10/100 乙太網路連接埠、Audio-out/Mic-in、VIA WonderMedia ARM 11 SoC整合處理晶片、2GB NAND Flash記憶體、512 DDR3 SDRAM與僅有5W電源變壓器即能驅動整個單板電腦運行。

另一家廠商更犀利,英國Raspberry Pi也利用嵌入式處理器,架構出25美元的單板電腦,只是運算能力略遜威盛APC,但極低的售價也讓新產品一推出就受到市場關注,而這類超低成本的電腦系統,均以具備可直接連接鍵盤和滑鼠等輸入設備支援,搭配最佳化嵌入式作業系統,提供電腦系統最基礎的網路瀏覽器、文件處理軟體與應用程式預裝選項。

而ARM架構處理器或SoC,在料件成本與IP授權的費用,會比直接選用Intel的處理器方案更低廉,尤其是ARM處理器的供應商,自每一個用於智慧型行動電話或電腦設備,僅獲取20~25美元,即便是為特殊的低價電腦進行客製低功耗處理器SoC,也比動輒100~200美元的Intel處理器解決方案要更具成本競爭力。