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用產品生命週期觀點看待區塊鏈

  • 朱宜振

評估商業導入時以產品生命週期的角度來看待區塊鏈,考量的會是規格和技術外的事情。Pixabay

由於筆者在做自己的新創BiiLabs同時,常常都得面對很多從區塊鏈科普,到各種光怪陸離、與區塊鏈無關的問題,除了每次都得在面對面會議仔細回答外,在出海面對國際市場時,許多本以為已做過的市場教育問題又不斷重複出現,這表示大家確實對區塊鏈及分散式帳本的應用產生興趣,但卻也常在探討時模糊了問題,導致不自覺問了很多本質上不屬於由區塊鏈解決的問題。

例如,區塊鏈如何證明資料本身的正確性?

這就是個錯誤的命題!把區塊鏈置換成資料庫,你可能就會發現你不會再想問資料庫是否能證明資料正確性,因為你已經使用過資料庫。而區塊鏈呢?它的角色就是做好忠實透明的記錄者,正確性不在這一層被判斷。

抑或有人開始質疑區塊鏈,例如為何需要用區塊鏈這樣的問題?這問題常常問的人不是真的想了解區塊鏈到底能否解決其問題,因為他內心本質就已排斥,不過這也跟區塊鏈泡沫的副作用有關,在市場上確實充斥過多對於區塊鏈的神話。

這次我試著從產品生命週期管理(product life cycle management)的角度來切入討論,基本上把區塊鏈置換成其他新科技,也可用類似的方式分析探討。我先從自身10多年前還是個菜PM的真實故事開始。

時間回到2002年,當年剛從軟體新創因緣際會轉換到某知名工業電腦業者擔任產品經理,接手了剛離職產品經理的產品線,其中有一款SBC (single board computer)正準備進入量產測試階段,心中還在竊喜,我都還沒搞懂狀況就可以先有產品來管理真好,突然從零件代理商傳來我產品上的某關鍵VGA晶片即將停產。

一下子從EE工程師、生管、物管、廠長、部門大主管全都在問我這個產品經理,「這是你的產品,你要怎麼辦?」

我根本還沒搞清楚硬體生態就得處理這麼棘手的問題...幸好有部門前輩主管及同仁指點說,「你該趁現在預先備料,來面對這樣的問題。」

新問題來了,那我到底該備多少料?

在與主管討論後,身為菜鳥PM的我寫了一份簽呈,預計買4,000顆準備停產的VGA晶片(一顆價值不斐!),一路大家閉著眼蓋章,送到最後一關董事長時,年輕氣盛的我傻傻一個人去找董事長簽名,董事長看了看問我一個問題 ,「你有把握賣掉這麼多的SBC嗎?」

我心裡的OS又出現了,「天知道?我怎麼可能曉得賣不賣得完?」不過繼續故作堅強的我,勇敢說出「可以的!」

接著的故事呢?出乎意料,數個月後產品賣得還可以,於是新的問題來了,各單位從生管、物管、廠長,還加上業務單位,又開始罵我,「你這個PM怎麼都沒算好,關鍵物料沒多備呢?」

透過這則慘痛的案例,讓我深切知道在做產品時,對於各種零件及所需要用到的技術的態度,必須從產品生命週期的角度來看待,基本上有幾個原則可以用來判斷。

首先,在這個時間點要導入,請先考慮你本來想選用的零件或技術,其生命週期已經走多久了?硬體人可以透過跟代理商及原廠溝通,了解所選用零件已經走了多久,離EOL (end of life)還有多久,軟體技術一樣,可以看該技術或者規格已經走多久,並可考慮下一點。

第二,若要導入新零件或技術,硬體人同樣要看其roadmap已出來多久,並根據其市場特性,決定是否該用積極態度導入搶佔市場,或因市場特性,必須先等早期用戶及市場把相關問題掃過一輪才導入。

第三,不能只看規格就決定是否採用。軟體人及硬體人都得從技術及零件的roadmap去理解,是否你以為適合的規格僅在這個時間點適合,但該技術或零件未來根本就不是朝著你想要的方向演進?那麼就表示該技術或零件原則上不適合你的產業應用,若因故依然必須導入,就得有相應的風險管理。這問題常會在軍用應用上、卻必須使用一般商業等級的產品時出現。

在區塊鏈上,因目前百家爭鳴也常會出現這樣的問題,因此大家很容易不小心用張飛打岳飛的方式去做技術的選擇比較,但是從歷史看,會發現基本上不存在最好的規格這件事情。

第四,技術迭代或零組件迭代的替換策略。在硬體端有個簡單原則,許多關鍵零件常常會設計成pin compatible,也就是可以在同樣的PCB設計上替換成其他零件或者升級,軟體上可以透過其是否為模組化設計,或你所想要導入的供應商是否能夠在技術維護上有所承諾。

第五,資訊是否透明。在硬體上就得看原廠本身是否在市場上有足夠的口碑和信任,因為上述幾點都可以透過短期的承諾來騙取,這點在筆者過去的經驗中,例如英特爾(Intel)的零件在生命週期管理的口碑和承諾上就比大多數業者好,若有異動,可能在12~18個月前就開始與其客戶討論如何解決,這成了許多業者早期不願意採用台廠或者陸廠的零件的原因之一——非關規格,而是對於產品生命週期的承諾!

軟體上,現在因為開放原始碼(open source)逐漸成為主流,讓source code透明度在重大專案或者國際協作專案中尤為重要,因為要能夠被檢核是否有可能的資安疑慮或者漏洞。對vender來說,透過透明也可以讓客戶可以更安心的採用你的方案。

最後,檢核該零件或技術在大量使用時是否有問題。軟硬體業基本上可有一套方式來做測試確認,是否在大量使用時是否有問題,因為你的服務或產品最終不是只是做個POC給少數人使用,但若設計不好,你的產品維護成本將會直接侵蝕掉你以為有的毛利。

上述六點原則並沒有涵蓋到所有的觀點,不過基本觀念就是,你若真的想開始導入區塊鏈(新技術),那麼反而得多考量的是規格和技術外的事情。在硬體創新上,市場上會告訴你要能夠做到DFM (design for manufacturing),軟體上也應有同樣的DFM的觀念,不過是design for mass usage。這觀念區隔了你只能做出POC (proof of concept),或者你做的POC是真的能夠朝向大規模使用來推進的。

就區塊鏈而言,因為本質是軟體技術及新型態的網路,所以評估商業導入時,你更該看的,就是提供你技術的團隊對規格以外的事到底幫你考量到多少!

SSX南星創速器及物聯網區塊鏈新創BiiLabs共同創辦人與執行長,第一代網路人,所創辦的夢之大地BBS曾為台灣前十大BBS站多年(至今依然運作中),人生從網際網路到電子業的工業電腦,及特殊電信鐵道應用產業到物聯網,長期深入探討Deep Tech的應用及價值。2017年與夥伴投入成立BiiLabs利用分散式帳本應用解決萬物聯網的挑戰,提供符合新一代隱私保護的解決方案。