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沃爾瑪店內無人機送貨系統獲專利批准

  • 劉慧蘭
沃爾瑪店內無人機使用專利獲准,未來極可能導入日常營運管理集。Wal-Mart

美國專利局近日通過一項由零售巨頭沃爾瑪(Wal-Mart)提交的專利申請,根據描述,沃爾瑪希望安裝自動化的無人機作業系統,在店內貨架上方使用無人機搬運物品,由員工或顧客在專屬的降落場取貨。

據Retail Dive報導,與零售業相關的無人機送貨概念專利多由亞馬遜(Amazon)提出,沃爾瑪這項專利算是開了實體商店發展無人機送貨的先例,而且與多家知名業者已經在測試的「最後一哩」送貨服務有所區隔。

事實上,在店內使用無人機的想法不算新,一些市場觀察家早已建議可從配送中心、大型倉儲和鄰近的供應鏈等應用著手,加速無人機送貨概念的落實,因為室內飛行不受聯邦航空法規的管制,不用擔心物流和空中交通等問題。

雖然公共安全問題仍待解決,不過從沃爾瑪專利的描述來看,應已考量到這一點,因為無人機將會在貨架上方而非行人通道上方飛行。可以想像,未來沃爾瑪可將無人機納入日常營運管理的一部分。

當顧客想要的特定商品不在貨架上,但後方庫房還有存貨時,員工便可聯繫庫房員工利用無人機將物品送到最近的降落區。沃爾瑪目前不願針對細節多做說明,或許這項專利只是為了鎖住相關領域的發明和結構專利,能否以及何時實現則不得而知。

據研調機構Gartner預測,2020年,無人機送貨將佔無人機市場的1%。目前UPS、亞馬遜和無人機新創公司Flirtey(與7-11合作)的無人機送貨測試雖有進展,但仍有許多問題需要解決。

物流方面,主要爭議依舊圍繞在送貨無人機能否降落於住宅區或商業區,誰具有無人機的操作資格以及操作方式、飛行距離、充電和燃料補充等問題。此外,空中交通和公共安全也需要解決並制定相關法規,而後者在美國至少2年內不太可能完成。