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解決機器人客製化開發困難 控制系統朝相容通用平台化發展

Mujin的機器人控制器,將帶領工業機器人進入一如PC的平台與組裝化時代。圖為多台機器人協作現場。法新社

從德國政府決定支援工業4.0(Industry 4.0),創造新的自動化生產與無人工廠時代起,自動化應用核心的機器人技術,一方面被看好市場將明顯擴大,另一方面要如何解決不同產業需求的客製化問題,以及不同廠不同系統的機器人如何協調運作,則成為須立即解決的課題。

類似的課題過去也出現過:1960~1980年代的電腦業界,可說是百花齊放,但各廠的作業系統與介面不同,同樣成為企業IT系統建置的困難;問題的解決,在IBM相容PC平台出現,讓眾多廠商可以用PC平台發展自己的技術與事業。現在的機器人產業,便想模仿PC的前例,建立通用平台擴大機器人產業範圍。

IBM相容PC平台的重點,是美國半導體大廠英特爾(Intel)的x86架構CPU,以及美國PC作業系統大廠微軟(Microsoft)的MS DOS與MS Windows作業系統;現在工業機器人領域的英特爾與微軟,至少對日本機器人產業而言,據日經電子(Nikkei Electronics)雜誌報導,就是新創企業Mujin的機器人控制系統。

Mujin創業於2011年,到2019年4月底為止,引進該廠機器人控制器的日本工具機與工業機器人大廠,已有7家:歐姆龍、川崎重工、Densowave、不二越、三菱電機,安川電機、與發那科。工具機大廠大隈(Okuma),則將在2019年6月加入這個團隊。

Mujin的機器人控制器,能獲得這些自己也有控制器技術的日本機器人大廠採用,主因有二:1,該廠控制器可以直接控制機器人,如大隈將上市的Armroid,但也可以當成現有機器人控制器的伺服器,協調不同廠商機器人作業,成為共通平台;2,Mujin引進深度學習(deep learning)技術,可大幅簡化設定作業,降低用戶門檻。

由於Mujin的機器人控制器事業設定成功,現在出現競爭者,2013年在斯洛伐克設立的新創企業Photoneo,以3D影像處理控制為賣點,獲得丹麥機器人大廠Universal Robots、瑞士機器人大廠艾波比(ABB)、史陶比爾(Staubli)、德國機器人大廠KUKA採用,日本機器人廠也將Photoneo機器人控制器列為備用對象,成為Mujin重要的競爭對手。

雖然現在尚難斷定Mujin與Photoneo鹿死誰手,亦或是有第3家競爭者後來居上,但機器人產業勢將如PC產業,進入平台廠與組裝廠合作階段,則已不容質疑。

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