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藥品市場困境 藥廠投資新創醫療機器

藥品砍價讓藥廠尋找新事業契機,現在找上電機與IT領域的醫療設備。圖為Meltin展示圖右操作者控制圖左義肢的技術。Meltin

由日本電機大廠離職員工設立的新創企業,從事神經控制義肢研發的Meltin MMI,在獲得殘障人士、電機同業的出資後,又陸續獲得比較難以想像的出資對象,如航太業、旅遊業、甚至是製藥業,其中航太與旅遊看好的是虛擬實境(VR)旅遊,真正匪夷所思的,是從事化學的製藥業,也介入這個物理電機領域。

對Meltin MMI出資的藥廠,是大日本住友製藥(Sumitomo Dainippon Pharma),日本大藥廠之一,該廠在帕金森氏症(Parkinson's disease)等神經性疾病領域的藥品相當強勢,投資機器義肢的理由,在於這類疾病同時配合物理復健治療效果更好,因此投資可用於物理治療的設備,目標擺在2021年上市。

現在日本藥廠相當積極進行異業投資,理由在高齡化日本的藥品開支持續增高,導致日本政府修改法令,減低高價藥品健保支付,並要求健保藥的價格持續降低,部分藥品單價甚至被砍半,即使藥廠短期能以其他方式因應,但為中長期打算,有必要另闢蹊徑,投資購併其他廠商或技術。

同業購併減少投標競爭者,固然是一種方式,但如武田藥品工業(Takeda Pharmaceutical)以近6兆日圓(約550億美元)購併愛爾蘭的Shire,投資額太高,因此,據日本經濟新聞(Nikkei)網站報導,其他藥廠傾向選擇投資額在100億~1,000億日圓水準的新創企業,這就容易跨出醫藥與化學業界投資。

而投資電機與物理領域醫療設備的優點,對藥廠來說,物理治療沒有藥品的定期砍價規定,而且藥品有廉價學名藥競爭,類似Meltin穿戴式機器人這種,需配合藥物治療的情況,義肢等器具部分不可能輕易合法仿造,機械設備專利期限也比藥品更長,合法製造很高的競爭門檻。

當然,也不可能每個廠都投資穿戴式機器人,也有企業投資穿戴式感測器或藥品注射裝置,如田邊三菱製藥(Mitsubishi Tanabe Pharma)、大塚製藥(Otsuka Pharmaceutical)等,更多廠商投資人工智慧(AI)與手機App,其目的都相同:開創新事業,並以此輔助現有的藥品事業發展。

雖然這些新技術並非3年5年內能事業化,但現在新藥從開始研發到上市銷售,平均需10~15年,藥廠對這些藥品以外的智慧醫療技術,有一定程度的耐心,藥廠的合縱連橫,本來很少有電機業與IT業關心,但現在局勢已有轉變,不能排除藥品與電機IT合作的機會。

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