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物流機器人的因地制宜與適才適用 DHL開發多元系統的應用與管理

移動機器人(mobile robot)在倉儲方面的應用正方興未艾,DHL的創新中心依各種應用需求跟供應商與客戶合作先導計畫,整合市場上不同技術的優勢、找出最適切用途,解決共同問題、讓生態系所有成員受惠,並為業界樹立良好典範,還可促進物流機器人產業發展。

DHL創新中心展示多元化物流搬運機器人的運作影片

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DHL積極開發多元化物流搬運機器人的運作管理技術,精進物流效率。法新社

據The Robot Report報導,繼德國科隆與新加坡後,2019年9月DHL在美國伊利諾州Rosemont啟用佔地28,000平方英尺的美國創新中心,展示運用6 River Systems、Avidbots、Fetch Robotics、Locus Robotics、Mobile Industrial Robots、Seegrid、Vecna Robotics的移動機器人,強化物流作業的最新技術與先導計畫。

DHL創新中心展示移動機器人的實際應用情境,可讓客戶更容易展望融入自身作業環境的應用狀況。接著將進行兩天的研討會,聚焦於檢視目前DHL運用的技術中哪些將有助於解決客戶問題,後續則跟客戶合作進行先導計畫。此外DHL創新中心的公開展示還能提升社會對機器人技術的接受度、導正錯誤與負面認知,讓人們對機器人的危險性有正確了解。

目前電子商務大行其道,但70~80%的倉儲作業仍是靠人力完成,無法應付電子商務應用規模的貨量、運送、物流,以往業者因自動化缺乏彈性且過於成本密集而裹足不前,如今由於協作(collaborative)機器人的普及、運算能力提升、成本下降,許多業者紛紛大幅投資倉儲自動化與機器人,促成機器人倉儲應用商機的大爆發。

雖有亞馬遜(Amazon)以7.75億美元收購Kiva Systems,以及Shopify以4.5億美元收購6 River Systems的先例,DHL並不願將雞蛋放在同一個籃子裡或對任何即將採用的技術有先入為主的偏見,將視應用需求跟最適合的廠商合作,聚焦於確實掌握如何整合各種機器人技術,因此比較合理的推測是DHL有機會投資機器人整合服務。

DHL評估倉儲應用移動機器人時主要聚焦於:開發商是否如Fetch Robotics與Locus Robotics一樣從設立伊始便專注於物流應用?現有產品通常無法100%符合DHL的需求,製造商是否願意跟DHL合作持續積極修正產品?此外多數產品在感測器等硬體部分通常大同小異,但DHL有些應用環境的定向點(orientation point)不足,因此移動機器人導航軟體成為關鍵。

撿貨要處理的物體形形色色,人類靠直覺就能自然的以手取物,但機器人要做到跟人類相當的水準,則有賴更強大的人工智慧(AI)快速而精準的辨識物體,並引導機器手臂模擬人手進行抓取。DHL認為撿貨技術、特別是零散揀貨(piece picking)的技術目前還不夠成熟,現有解決方案的精確性與敏捷度仍難以跟人工匹敵,因此最需要廠商投注心力發展。

在支援物流應用方面,DHL對自駕車(autonomous vehicle)與無人機(drone)的考量重點在於合理的應用方式與時機而非技術,例如以1部自駕卡車在相鄰區域內運送大量貨物會比使用無人機的經濟效益高;而若是運送單一包裹到遠方則採用無人機更合乎成本考量。DHL配置移動機器人的經驗有助於未來逐步複製至其他倉儲點的部署方式規劃。

儘管非主要考量重點,但自駕車與無人機技術仍需持續改善才能在物流應用發揮最大效益。DHL認為全自駕車的第一個應用會是自駕卡車,DHL已在英國進行卡車列隊行駛(platooning)的先導計畫,領頭的卡車仍由人類駕駛,後面跟著的其他卡車則是無人駕駛。未來公路上將可見到全自駕卡車車隊,但最後一哩運送則會因法規與相關的障礙,更加不易克服。

目前無人機的室內導航做得還不夠好,因此DHL是將無人機用線繫在自駕(self-driving)機器人上,用於倉儲內的循環盤點(cycle counting)作業,這個變通方式還可解決無人機因為沒有GPS而無法在貨架間高低上下盤旋的導航問題。DHL認為5G或有助於改變無人機室內導航不佳的狀況,此外在災難區域等利基應用方面無人機也能有更大的發揮。

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